世间万物都有各自的特征。要把一个或一类事物说清楚,首先要抓住其特征。回顾一下《蝉》这篇课文,看作者写“蝉的卵”,分别抓住什么特征来写。
        抓住事物的特征,要善于观察和比较。既要注意事物的总体面貌,也要观察其局部。事物大都有主体部分或关键部分,而这往往最能体现它的特征,观察时要特别注意。还要注意比较,例如同是图书馆,其外观、内部格局会有所不同,在认真观察的基础上,通过比较,把握所要说明的图书馆的特征,就容易把文章写清楚了。
        除了突出每个事物的独特之处,还要注意表现一类事物的共同特点。苏州园林有一百多处,每处园林都有不同的亭台楼榭、假山池沼,花草树木也各有特色,似乎很难找到共同点。叶圣陶通过细致的观察,发现“设计者和匠师们一致追求的是:务必使游览者无论站在那个点上,眼前总是一幅完美的图画”。他就抓住这个共同点,让读者对苏州园林之美有一个整体的了解。
        恰当引用资料,有利于说清楚事物的特征。这些资料包括数据、图表、历史文献、研究资料等。例如《中国石拱桥》里引用《水经注》的记载,说明石拱桥在中国具有悠久的历史;以赵州桥和卢沟桥为例进行说明时,列举了很多数据,使对象的特征更具体、准确。
        有时还可以运用一些生动形象的说明方法,既突出事物的特征,同时也避免文章枯燥乏味。例如《中国石拱桥》开篇便说“石拱桥的桥洞成弧形,就像虹”,虽不是严格的定义,却一下就把石拱桥最“显眼”的特征勾勒出来了。又如《梦回繁华》这样说明《清明上河图》节奏感极强的特征:“整个长卷犹如一部乐章,由慢板、柔板,逐渐进入快板、紧板,转而进入尾声,留下无尽的回味。”以乐喻画,以简驭繁,有助于读者理解这一专业的内容。